Seu marido traiu. Você deve ser capaz de processar sua amante?

Você disse coisas como se ama Elizabeth Clark?

sim. Ela era minha esposa. Claro que eu teria dito isso na época.

OK. E ela disse que te amava de volta?



Sim, tenho certeza.

E você a amava na época?

Não.

Você está dizendo que não amava sua esposa.

Não.

Você acabou de dizer que a amava?

sim.

Essa foi a primeira vez que Elizabeth Clark estava na mesma sala que seu ex-marido, Adam, e sua nova parceira, Kimberly Barrett, a mulher com quem ele havia traído. Embora Adam e Elizabeth estivessem dividindo a custódia de seus dois filhos desde que se separaram, ela não tinha realmente visto Kimberly cara a cara, apenas breves flashes através das janelas do carro e assim por diante, não pessoalmente. Mas agora aqui estava Kimberly, sentada à esquerda de Elizabeth, enquanto seu marido de quase oito anos estava sentado no banco das testemunhas respondendo a perguntas sobre o fim de seu casamento. Enquanto ele falava, Elizabeth tentou não olhar para ninguém além dos advogados e do juiz. Mas ela acreditava que Adam estava mentindo. No momento de sua separação, ele disse a ela o quanto ele realmente se importava com ela, e ela acreditou nele. Tanto que ela processou Adam e Kimberly. Em particular, ela processou Kimberly por alienação de afeto, um termo legal usado para descrever a separação de um casamento por um terceiro.

Casos como o dela são raros nos EUA em geral, mas são um tanto comuns, embora controversos, na Carolina do Norte, onde Elizabeth e Adam vivem. Para que tal reivindicação seja bem-sucedida, o querelante deve mostrar que existe algum grau de amor no casamento; que esse amor e afeição existentes foram alienados e destruídos; e que a conduta maliciosa de terceiros contribuiu para sua perda. Para se defender das reivindicações do processo, Kimberly argumentou que a afeição de Adam não poderia ser alienada se não existisse. À medida que seu testemunho continuava, Elizabeth não conseguiu evitar o choro. Mas, ela diz agora, a única maneira de se ajudar é se levantando.

Elizabeth Jamison

Ações judiciais de alienação de afeto são raras nos EUA em geral, mas são um tanto comuns, embora controversas, na Carolina do Norte.

MIKE BELLEME

A história de como Elizabeth e Adam Clark chegaram ao tribunal naquele dia de agosto de 2019 começa cerca de um ano antes em um restaurante em Fayetteville, Carolina do Norte, onde Elizabeth trabalhava como barman. Uma noite, enquanto servia cerveja para dois advogados, Michael Porter e Jose Coker, ela contou a eles sobre como seu casamento havia terminado porque seu marido havia traído outra mulher e a engravidado. Porter e Coker disseram que achavam que poderiam ajudá-la e, no dia seguinte, Elizabeth se viu sentada no escritório de Porter, expondo evidências enquanto explicavam como ela poderia processar por alienação de afeto.

O argumento legal por trás de tais casos remonta aos tempos coloniais, quando as esposas eram consideradas propriedade de seus maridos. De acordo com a lei comum herdada da Inglaterra, os homens (e apenas os homens) podiam processar por danos que enfrentavam quando as mulheres eram infiéis. Sexo não era um pré-requisito. Uma sogra que envenenou a esposa contra o marido pode ser rotulada de alienadora; o mesmo poderia acontecer com uma igreja que convenceu uma esposa a entrar para o convento.

No século XIX e no início do século XX, processos de alienação floresceram nos EUA. Até mesmo uma das famílias mais estimadas do país foi enredada: em 1911, o playboy milionário Alfred Vanderbilt casou-se com uma divorciada cujo marido ameaçou processar por alienação. (Os dois resolveram fora do tribunal.) Muitos acreditaram que os processos ajudaram a reforçar a boa moral, embora os críticos argumentassem que tais políticas eram sexistas. Em resposta às demandas por igualdade, os estados começaram a promulgar Leis de Propriedade de Mulheres Casadas em 1800, concedendo às mulheres casadas a capacidade de possuir propriedades e receber salários - e abrir processos de alienação de afeto.

A única maneira de se ajudar é se levantando.

Mas o movimento em direção à igualdade também causou uma reconsideração da tática legal. Os cônjuges podem realmente ser considerados bens que podem ser roubados? Com o tempo, muitos passaram a acreditar que os marcadores de um casamento moderno - respeito, admiração, trabalho em equipe - não podiam ser exigidos por um tribunal. A mídia mostrou como as alegações podiam ser usadas para chantagem, ganância e vingança e, no início dos anos 1900, os estados começaram a repelir estatutos de alienação de afeto. Hoje, eles são permitidos em apenas seis estados - Havaí, Novo México, Carolina do Norte, Mississippi, Dakota do Sul, Utah - mas são raros em todos, exceto na Carolina do Norte, que tem o maior número de ações judiciais do país. A Seção de Direito da Família da Ordem dos Advogados do estado tentou persuadir os legisladores a revogar o delito, mas foi repetidamente frustrada por organizações socialmente conservadoras. Este delito tem um lobby forte, diz Carolyn Woodruff, uma advogada da Carolina do Norte. Especialistas estimam que o estado atende cerca de 200 casos desse tipo a cada ano. Homens e mulheres processam, geralmente visando réus capazes de pagar as indenizações. Como os advogados são experientes em examinar casos, diz Woodruff, a maioria dos reclamantes vence.

Quando sua batalha no tribunal começou no verão de 2019, Elizabeth Clark sabia o que estava enfrentando. Ela e Adam se revezaram no depoimento para descrever seu casamento. Eles ficaram noivos em 2010, depois de namorar por mais de um ano. Eles planejaram seu casamento com pressa porque Adam, então capitão do Exército dos EUA, estava estacionado em outro estado. Ela comprou um vestido de noiva na Kohl's, montou o bolo com uma mistura em uma caixa e convidou qualquer família que pudesse fazer. Mas, como ela disse ao júri, no fim de semana da cerimônia, Elizabeth descobriu que Adam estava mandando mensagens para outras mulheres. Ele a consolou, explicando tudo, e Elizabeth comemorou o melhor que pôde. Mesmo assim, após o casamento, Elizabeth não conseguia se livrar da sensação de que Adam estava trapaceando. Ela criou um anúncio no Craigslist, onde o encontrou procurando mulheres, para ver se ele responderia. Em vez disso, ela acabou se conectando com um homem com quem ela havia namorado anteriormente, ela disse ao júri, e os dois continuaram um caso por alguns meses antes de Elizabeth e Adam confrontarem um ao outro sobre suas infidelidades mútuas e prometerem se comprometer novamente.

Depois daquele começo difícil, as coisas pareciam melhorar. Eles participaram de retiros de casamento, conversaram com um capelão e tentaram fortalecer seus laços escrevendo cartas de amor. Seu filho nasceu em 2014, sua filha em 2015. Adam provou ser um pai dedicado. Achei que estava indo muito bem, Elizabeth disse ao júri. Ele era muito amoroso, muito carinhoso, muito carinhoso. Mal sabia ela, Adam ainda tinha reservas, as quais ele confessou anos depois no tribunal. Na primavera de 2016, Adam conheceu Kimberly, uma ginecologista do exército, quando foi enviado à Virgínia para vários meses de treinamento de liderança. Ele e os outros 14 em sua classe, incluindo Kimberly, tornaram-se próximos, trabalhando em grupo e jantando periodicamente nos fins de semana. Elizabeth sentiu uma mudança no comportamento do marido. Ela testemunhou: Ele não voltava para casa com tanta frequência. Ele começou a ficar lá. Ele não estava me mandando mensagens de texto com tanta frequência. Tarde da noite, ela ligou para o quarto dele e não conseguiu falar com ele. Por meio de um aplicativo de rastreamento, ela descobriu o telefone pingando [na] outra extremidade do hotel.

Quando Elizabeth perguntou a Adam sobre sua mudança de comportamento em relação a ela, ele a rejeitou. Mas quando ele voltou para casa em um fim de semana de julho, Elizabeth verificou seu telefone e viu que ele estava enviando uma mensagem de texto para alguém. Quando ela ligou para o número, ela ouviu uma voz de mulher, ela disse ao júri.

Elizabeth Jamison

Elizabeth Jamison (ex-Clark) e um de seus advogados, Michael Porter, que lhe disse que ela poderia processar por alienação de afeto depois de saber do caso de seu marido.

MIKE BELLEME

Elizabeth salvou o número e foi capaz de descobrir o nome da mulher. Quando ela perguntou a Adam se ele conhecia alguém chamado Kimberly, ele insistiu que eram apenas amigos. Mas, Elizabeth testemunharia, ela permaneceu desconfiada. Então, em agosto, ela obteve a confirmação que procurava: Adam havia enviado a Kimberly uma foto de seu pênis.

Duas semanas depois, Elizabeth e Adam se separaram. A Carolina do Norte exige que um acordo de separação esteja em vigor por um ano antes que os casais solicitem o divórcio legalmente. O período deve ser um momento para ambas as partes refletirem sobre sua decisão. Elizabeth e Adam continuaram a se ver da maneira confusa e complicada que muitos casais recém-fraturados fazem. Ele continuava vindo e vendo as crianças e no meio - quero dizer, eu estava chorando muito. E ele estava me segurando, e nós fizemos sexo algumas vezes, ela disse ao júri. Eles continuaram a se ver durante meses. Ela queria fazer o casamento dar certo. Em agosto de 2017, para mantê-lo interessado quando eles estavam separados, ela lhe enviou uma foto de topless.

A gota d'água veio logo depois, quando Elizabeth soube que Kimberly estava grávida. Adam deu a ela seu esperma para usar em tratamento de fertilização in vitro, de acordo com o testemunho do julgamento. Kimberly disse ao advogado de Elizabeth no tribunal que ela não sabia da extensão do relacionamento sexual que Adam ainda mantinha com sua esposa na época:

Seu parceiro lhe contou que ainda dizia à esposa [na] época que a amava e mandava vídeos de sexo um para o outro?

Não.

... O que ele estava falando sobre o relacionamento?

Ele me disse que o relacionamento deles havia acabado, que o divórcio seria finalizado em 11 de setembro.

Ele mentiu para você; não foi?

Eu não sei-

Ele não te contou sobre isso?

Ele não me contou sobre isso.

Elizabeth Jamison

A gota d'água veio quando Elizabeth soube que Kimberly estava grávida. Adam deu a ela seu esperma para usar em tratamento de fertilização in vitro, de acordo com o testemunho do julgamento. Em agosto de 2018, Elizabeth entrou com sua ação de alienação de afeto.

MIKE BELLEME

Não é incomum ver cônjuges injustiçados na Carolina do Norte receberem milhões de dólares em danos. Em 2011, um juiz do condado de Wake concedeu o que se acredita ser o maior julgamento de alienação de afeto na história do estado - US $ 30 milhões - para Carol Puryear, contra Betty Devin por romper o casamento de Carol com seu marido, Donald Puryear. Os defensores dizem que esses casos protegem as famílias, impedindo a infidelidade e tratando o casamento como um contrato como qualquer outro. Sem essas repercussões, o que existe para prevenir a trapaça? Se você vir esses grandes prêmios monetários e estiver pensando em ter um caso, pode pensar novamente sobre isso, certo? diz Marcia A. Yablon-Zug, professora de direito da família na Escola de Direito da Universidade da Carolina do Sul. Por outro lado, ela diz, alguns dos julgamentos na Carolina do Norte têm sido excessivamente punitivos, especialmente considerando o quão comum é o adultério. E embora esses casos sejam conhecidos como bálsamo para o coração - atos ilícitos destinados a acalmar o coração de alguém que foi injustiçado -, a acrimônia causada pelos processos provavelmente cria mais conflitos para o reclamante e sua família, especialmente quando há crianças envolvidas. Outros dizem que o fato de que tais casos são galopantes na Carolina do Norte, mas em nenhum outro lugar questiona sua legitimidade.

O bem supera o mal, insiste Porter, o advogado de Elizabeth. A alternativa seria que ela não teria recurso. O divórcio de Elizabeth e Adam foi finalizado em fevereiro de 2018; ela recebeu nove meses de pensão alimentícia, ou $ 4.950.

Nos meses que se seguiram ao divórcio, o relacionamento de Elizabeth e Adam tornou-se mais combativo. Adam e Kimberly construíram uma casa em um terreno que ele já havia compartilhado com Elizabeth. Com o tempo, Adam contestou a quantia de pensão alimentícia que havia concordado durante a separação e acabou parando de pagá-la, de acordo com o testemunho do julgamento. Elizabeth também viu a foto dela em topless que ela havia enviado para Adam (e apenas Adam) postada online em uma solicitação de sexo. (Uma investigação posterior rastreou a origem da foto até o endereço IP de Adam.)

Elizabeth Jamison

Elizabeth recebeu US $ 3,2 milhões. Adam foi condenado a pagar $ 2 milhões; Kimberly, os US $ 1,2 milhão restantes. Embora seja improvável que Elizabeth receba o prêmio integral, seu advogado está confiante de que ela receberá uma parte com o tempo.

MIKE BELLEME

Em agosto de 2018, Elizabeth entrou com sua ação de alienação de afeto. No tribunal, Porter apresentou Kimberly como desesperada para começar uma família. Senhoras e senhores, ela passou toda a vida adulta em sua carreira, o que infelizmente às vezes leva você a um lugar onde você tem mais de 40 anos e você percebe, Oh não, eu nunca tive aquela família que eu também quero ... E agora aqui Eu estou e está ficando tarde demais. Então, argumentou Porter, ela decidiu roubar a vida que Elizabeth construiu para si mesma: marido, filhos e casa. Os advogados dos réus apresentaram o casamento como problemático desde o início e Elizabeth como uma adúltera por seus próprios méritos.

Após 51 minutos de deliberação, o júri voltou com um veredicto: Elizabeth recebeu US $ 3,2 milhões. Adam foi condenado a pagar $ 2 milhões; Kimberly, os US $ 1,2 milhão restantes. O juiz também concedeu a Elizabeth US $ 10.000 em indenização por perdas e danos de acordo com o chamado estatuto de vingança da pornografia da Carolina do Norte pela imagem de topless que Adam postou. Embora seja improvável que Elizabeth receba o prêmio integral, Porter está confiante de que ela receberá uma parte com o tempo. Adam e Kimberly, que desde então se casaram, são atraentes.

Elizabeth voltou a usar seu nome de solteira, Jamison, e também se casou novamente. Quando ela conhece o novo Sr. e Sra. Clark, as interações são formais. Mesmo que, até o momento, ela não tenha visto nada do dinheiro, Elizabeth diz que ganhou algo intangível com a experiência. Eu só quero que as pessoas saibam que está tudo bem. Fique a vontade. É a única maneira, ela me diz. Esta foi a minha maneira de dizer, ‘Não tenha medo. Fala.'

Fotografado por Mike Belleme ; Editor Visual: Sameet Sharma.

Esta história aparece na edição de fevereiro de 2021.